Penunggang Kebebasan AS ingat musim panas perubahan 60 tahun kemudian | Black Lives Matter News

Enam puluh tahun yang lalu, sekelompok anak muda idealis berangkat untuk menantang segregasi di Amerika Serikat bagian selatan. Di antara mereka adalah Lewis Zuchman, 19, dan Luvaghn Brown, 16, yang menjadi teman selama kampanye Freedom Rides pada musim panas 1961. Sekarang di usia 70-an, tidak ada yang tahu detailnya.

“Saya adalah pengendara kebebasan kulit putih termuda, dan Luvaghn adalah pengendara kebebasan kulit hitam termuda,” kata Zuchman kepada Al Jazeera. “Kami bertemu entah bagaimana.”

Brown mengatakan pasangan itu bertemu di Jackson, Mississippi, tetapi bagaimana mereka bisa berbicara – “kita tidak bisa memahaminya,” dia tertawa.

Luvaghn Brown, sekarang berusia 70-an, pada usia 16 tahun sebagai pengendara kebebasan kulit hitam termuda pada tahun 1961 [Simon Tate/Al Jazeera]

Dari Mei hingga November tahun itu, lebih dari 400 aktivis muda – bus antarnegara bagian berpapan hitam dan putih berangkat ke kota-kota di AS Selatan. Misi mereka: untuk menantang segregasi yang masih diberlakukan di stasiun transit Selatan meskipun Mahkamah Agung memutuskan tahun sebelumnya bahwa praktik tersebut tidak konstitusional.

Penerimaan yang mereka terima tidak bersahabat. Para Penunggang Kebebasan, begitu mereka dikenal, sering disambut dengan kemarahan oleh orang kulit putih Selatan. Ada banyak insiden kekerasan massa di Alabama dan Mississippi, sering kali dibantu oleh pasukan polisi setempat. Bahkan jika mereka cukup beruntung untuk menghindari pemukulan, banyak aktivis menghabiskan waktu berminggu-minggu di penjara.

Zuchman mengingat kebencian itu dengan jelas setelah penangkapannya tak lama setelah tiba di Jackson, Mississippi.

“Saya ingat saya dibelenggu, berjalan bersama dengan tahanan lain, dan hakim, yang telah menghukum saya, melihat saya dan meludahi saya. Hakim!” Kata Zuchman. “Jadi Anda mulai menyadari betapa menakutkannya di bawah sana. Ini bukanlah Amerika yang kami pikirkan. “

Dia menghabiskan 40 hari di Penjara Negara Bagian Parchman yang terkenal kejam di Mississippi.

“Saya ingat pria yang membagikan makanan di pagi hari, yang merupakan wali kulit putih besar dengan tato. Dan suatu hari dia berkata, ‘Jika itu terserah aku, aku akan meracuni kalian semua Sf.’ Dan percayalah, selama beberapa hari ke depan, kami sangat tegang soal makan, ”tambah Zuchman.

Dia jauh dari kampung halamannya di New York City. Zuchman telah terinspirasi untuk bergabung dengan gerakan tersebut oleh pahlawan bisbol lamanya, Jackie Robinson, pria kulit hitam pertama yang bermain Baseball Liga Utama. Dia melihat Robinson di acara TV membahas Freedom Rides dan apakah kampanye harus diakhiri karena kekerasan.

“Di akhir pertunjukan, (Robinson) berkata, dengan air mata membasahi wajahnya, ‘Lihat, jika orang-orang muda ini merasa inilah saatnya bagi mereka untuk berdiri, kepada siapa kami harus melarang mereka?’ Jadi saya memutuskan untuk menjadi sukarelawan menjadi Freedom Rider keesokan harinya. “

Banyak dari mereka yang berpartisipasi dalam Freedom Rides ditangkap dan dipenjara

‘Bertekad untuk mempertaruhkan nyawa mereka’

Orang-orang muda yang menjadi sukarelawan untuk Freedom Rides sangat berani, menurut Raymond Arsenault, Profesor Emeritus Sejarah Selatan di University of South Florida dan penulis buku Freedom Riders: 1961 And The Struggle for Racial Justice.

“Pada dasarnya, mereka menantang Ku Klux Klan dan supremasi kulit putih lainnya di Selatan untuk menghentikan mereka,” kata Arsenault kepada Al Jazeera, “Mereka bertekad untuk mempertaruhkan nyawa, untuk duduk di tempat yang tidak seharusnya mereka duduki. bus dan pergi ke toilet yang salah, duduk di konter makan siang yang salah di terminal dan memaksa konfrontasi. “

Kampanye itu juga memaksa pemerintahan Presiden John F Kennedy saat itu untuk memeriksa rasisme di AS pada saat ia lebih mengkhawatirkan misil Perang Dingin daripada Mississippi.

Sebuah bus Freedom Rider terbakar pada Mei 1961 ketika sebuah bom api dilemparkan melalui jendela dekat Anniston, Alabama. Bus yang sedang menguji segregasi terminal bus di selatan, sempat berhenti karena ban kempes. Penumpang lolos tanpa cedera serius [File: AP Photo]

Ketika dia pertama kali mendengar tentang Freedom Rides awal, Brown yang berusia 16 tahun tidak tertarik.

“Banyak dari mereka berbicara tentang non-kekerasan dan semua hal ini. Itu tidak menarik bagi saya, sejujurnya, “kata Brown kepada Al Jazeera,” Saya merasa bahwa untuk mengubah banyak hal, Anda harus menyakiti orang. Itulah aku dulu. “

Tumbuh Black in Jackson telah membuat Brown menjadi pemuda yang pemarah. Dia ingat bagaimana pembunuhan Emmett Till pada tahun 1955 di ujung jalan Money ketika dia berusia 10 tahun telah mengirimkan ketakutan melalui komunitasnya, bersama dengan kesadaran bahwa “orang kulit putih dapat membunuh siapa saja yang mereka inginkan dan lolos begitu saja.”

Till, 14 dan Black, dipukuli dan dibunuh oleh pria kulit putih yang mengira dia telah berbicara secara tidak pantas kepada seorang wanita kulit putih.

Tetapi karena semakin banyak tumpangan datang ke Jackson, Brown mulai berubah pikiran.

“Saya pikir sungguh luar biasa bahwa orang-orang akan datang dari mana-mana,” katanya. “Mereka menjelaskan apa itu Freedom Rides. Saya bilang itu keren. Kita harus melakukan sesuatu. ”

Meskipun Brown tidak naik bus, dia menjadi bagian dari kampanye di Jackson; menentang segregasi, mengatur boikot, menghabiskan waktu di penjara dan menemukan dirinya dalam apa yang disebutnya situasi yang menakutkan.

“Klan mengejar kami pada suatu malam dengan bantuan polisi setempat. Jadi kami melarikan diri dengan melompat dari atap gedung di sebelah kami, ”kenang Brown. “Klan itu menaiki tangga, mereka berada di pintu depan. Kami hampir terbunuh. ”

Seorang petugas polisi kulit putih berdiri di samping tanda “ruang tunggu putih” yang dipasang di luar terminal bus Greyhound di McComb, Mississippi pada tanggal 2 November 1961 [File: AP Photo]

‘Saya tidak pernah berpikir kita harus berhenti’

Zuchman dan Brown sering nongkrong di Jackson musim panas itu. Dan terlepas dari intimidasi yang sangat besar dan opini publik Amerika yang awalnya acuh tak acuh, keduanya bertekad untuk melanjutkan.

“Apakah saya pikir kami akan membuat perbedaan? Saya tidak tahu satu atau lain cara, ”kata Zuchman,“ Tapi ini ada dalam darah saya. Saya tidak akan membiarkan orang memperlakukan saya seperti itu. “

“Saya selalu berpikir kami benar. Dan saya pikir kita bisa mengubah banyak hal dengan menarik hati nurani Amerika, ”kata Brown. “Saya tidak pernah berpikir kita harus berhenti.”

Terlepas dari risikonya, Freedom Rides terus berdatangan dan akhirnya opini publik mulai berubah. Dan ketika berita tentang penganiayaan mereka menyebar, hal itu memaksa pemerintah Kennedy turun tangan, menurut Arsenault.

“Kennedy akan menghadiri pertemuan puncak pertamanya di Wina dengan Nikita Khrushchev dan dia menjadi malu di halaman depan surat kabar tentang hal ini,” kata Arsenault. “Orang yang bahkan tidak bisa duduk di depan bus, di yang disebut tanah kebebasan.”

Pemerintah federal AS akhirnya bertindak untuk melarang segregasi di jaringan bus antarnegara bagian pada November 1961, dan adopsi hak-hak sipil oleh Kennedy bergerak melampaui politik riil Perang Dingin.

“Tidak mungkin di dunia ini John Kennedy akan sampai pada titik pada bulan Juni 1963 yang dia lakukan, mengadvokasi RUU hak sipil berskala penuh tanpa Freedom Riders,” kata Arsenault.

Lewis Zuchman, 79, masih bekerja untuk meningkatkan kehidupan komunitas kulit berwarna [Simon Tate/Al Jazeera]

‘Sikap sangat berkaitan dengan apa yang berubah’

Adapun Zuchman dan Brown, mereka masih berbagi pengalaman, tampil bersama di berbagai acara di penjara dan sekolah, dan di hadapan generasi baru yang bergulat dengan masalah hak sipilnya sendiri. Jadi, nasihat apa yang mereka miliki untuk para aktivis saat ini?

Brown, 76, mengakui keinginan beberapa aktivis muda untuk menggunakan beberapa metode yang lebih radikal dari masa mudanya sendiri, tetapi hari ini, dia mendesak pendekatan yang lebih lembut.

“Ini bisa sesederhana merangkul seseorang. Itu bisa menjadi tindakan revolusioner, tergantung di mana Anda berada, tergantung pada apa yang mereka lakukan terhadap orang itu, ”kata Brown. “Jadi kami mencoba membuat orang muda mengerti bahwa sikap sangat berkaitan dengan apa yang berubah.”

Pada usia 79, Zuchman masih bekerja untuk meningkatkan kehidupan komunitas kulit berwarna, sebagai direktur eksekutif Scan Harbor, sebuah organisasi nirlaba yang mendukung anak-anak yang kurang beruntung di New York. Tapi dia enggan melebih-lebihkan kesuksesan Freedom Rides.

Martin Luther King Jr berjabat tangan dengan Paul Dietrich tepat sebelum bus Freedom Riders meninggalkan Montgomery, Alabama pada 24 Mei 1961 [File: AP Photo]

“Pada ulang tahun ke-50 kami, orang-orang akan berkata kepada saya, ‘Apakah kamu tidak bangga dengan apa yang telah dicapai?’ Dan saya berkata, ‘Tidak.’ Kami memiliki beberapa kesuksesan kosmetik. Tapi saya telah bekerja di pusat kota sejak itu dan saya hanya melihat hal-hal menjadi semakin buruk bagi kaum muda Afrika-Amerika dan Latin, ”jelasnya.

Tapi dia mengakui satu kemenangan: “Saya pikir satu hal yang istimewa adalah mempertemukan orang muda – kulit putih, Afrika-Amerika, pria, wanita – di seluruh Amerika. Itu adalah momen unik di mana kami bersatu sebagai sebuah negara. “

Arsenault, bagaimanapun, mengatakan efek Freedom Rides sangat besar.

“Ini tidak hanya merevolusi gerakan hak-hak sipil, tetapi juga mengubah keseluruhan tenor politik warga negara di tahun enam puluhan,” katanya, “The Freedom Rides benar-benar menjadi pola bagi semua gerakan hak asasi lainnya.”

.